病菌殺入屋人人自危 「氧聚解」技術 打造零污染環境

這幾個月,突如其來的肺炎疫情逼得香港市民喘不過氣來,彌漫在呼吸之中的恐懼,讓人察覺潔淨空氣的重要性。早在一切發生前,香港80後女科學家詹嘉慧博士(Cathy)已洞悉空氣中的危機,深入研究潛藏在空氣中的污染物及懸浮粒子,並默默耕耘為改善空氣品質及生活環境而努力。由她研發的專利氧聚解空氣技術Nano Confined Catalytic Oxidation(NCCO)可循環不息地吸附及分解空氣中的有害污染物。NCCO淨化技術在國際上取得認可資格,已惠及20個國家及超過200間醫院,為它們提供空氣淨化方案。如此驕人的成就,究竟Cathy是如何發明這個嶄新的專利技術呢?

沒有多次失敗 難得一次成功

畢業於香港科技大學化學系的Cathy對化學充滿熱誠,為此她歸功於中學老師的教導良方,幫助她建立了源源不絕的化學好奇。Cathy分享還是研究生的她,曾日以繼夜地在化學實驗室等待研究結果:「實驗室不准過夜,因為違反安全使用守則。但最瘋狂的時候,試過趕在尾班車時走,然後搭最早的巴士返學校。一星期7天都會返去實驗室,持續了一個月。化學實驗最有趣的地方是有很多難以預測的結果,如果
錯過了最關鍵時刻就浪費全部心機。」

而成為科學家的最基本條件就是要有鍥而不捨的精神,及一顆千陲百煉的內心:「沒有化學公式是一次就可以成功的,要經過很多嘗試尋找對的方向,再轉換並修改公式,綜合多方面的因素才真正可以將公式應用在日常生活之中。」面對錯誤、失敗乃是平常事,在樽頸位的時候Cathy仍然屢敗屢試,有問題想不通就會踱步:「全公司同事看到我在踱步就知道我在想問題。有時可能太過投入而轉入牛角尖。但停一停做其他小事就突然想通了。」Cathy就是堅守永不言敗的精神,在荊棘滿途的科學路途上尋根究柢,才可得到最終的果實。

香港科研無人問津 市場竟比科研難

幾經辛苦Cathy及團隊研發了NCCO空氣處理技術,將公式應用於空氣淨化機中,而且在不同的環境發揮穩定的功效,但卻難以打入市場:「初開始時,我們的品牌未在主流家品店中上架,只靠商場展銷向市民解釋建立口碑。或者參加展覽會,向路過的客人介紹NCCO作用及產品示範。慢慢的有些客人回到家想一想後主動聯絡我們,之後更推介給他們的朋友,逐漸為我們打開銷售網絡。」Cathy表示:「始終我們經營的是技術並非品牌,與其他產品走不同的路,需要花更多時間。」

推廣空氣淨化機的確不易,空氣難以用肉眼觀測,說服大眾需要由淺入深解釋化學理論。其次活性炭在市場上享有主導地位,但其隱藏缺點卻甚少被提起:「活性炭對環境會造成二次污染。它的原理是將有害物質儲存至其結構內部,當內在空間飽和後,有害物質會隨之而釋出。因此棄置已飽和的活性炭時,其實是將有害物搬至堆填區,對環境造成二次污染。」相反,NCCO技術加入金屬催化劑,可以吸附空氣中的有害物,轉化成水分子和二氧化碳。經過反複測試證實99.9%細菌及病毒有效去除,並淨化99.98%的揮發性有機化合物,對環境更健康。加上NCCO技術比其他淨化機更耐用:「活性炭大概2-3個月已飽和。NCCO催化劑則不會在使用過程中受損,只須更換外層濾網就可以持續運作。」

b-Mola正是Cathy與她的團隊創立的品牌,他們發現市面上的產品未能完全達至空氣淨化作用,進而希望研發專業技術改善室內空氣。經過團隊這些年的努力,已經越來越多人認識b-Mola。近年,他們的空氣淨化機更於大型家品店上架,其科研概念已穩步被人接受。

忍能人所不能 為盡社會責任

而在研發NCCO技術初期,她親身走入眾人的惡夢之地,包括百味交雜的垃圾堆填區、腥臭薰天的魚翅工場、羅湖站的污水處理廠等:「現在回想都有很多好笑之處,例如在打開一道污水處理廠的門,看到蒼蠅似繁星般密集。我自己不會有過分的反感,還可以當作故事與人分享。」但她同事卻揶揄:「Cathy去完這些地方後有後遺症,忍耐力異於常人,比所有同事都要高。」如此拼命,Cathy其實都只是為了蒐集充足的數據資料。

臭味可由多種粒子引起,但簡單概述可分為天然及人為因素:「天然因素由細菌引起,例如放置很舊的垃圾積聚細菌,而惡臭就正是細菌分解過程中導致。而人為因素是化工方法,例如油漆從液態轉做固態時,揮發當中的化合物而產生臭味。人為產生的化合物亦稱為VOCs,常見物質如甲醛、甲苯、丙銅等,對人體健康有相當的影響。」Cathy更指出市面上的香水很多都是化學合成物,在選購時要小心。

而且香港空氣污染指數日益轉差,過去的藍天漸漸被濃霧覆蓋為不爭的事實。不論戶外或室內,清新的空氣都被慢慢侵蝕。環保團體曾多次警告,空氣中PM2.5懸浮粒子的平均濃度(每立方米20.2微克)超出世衛標準的一倍。懸浮粒子或PM10(直徑為10微克以下的粒子),可深入人體肺部,誘發呼吸道及心血管系統疾病。若考慮添置空氣淨化機於室內,Cathy提醒:「普遍市民都會有種錯覺,用平方米作切入點選購空氣淨化機的大小。但正確的方式是以氣體濃度來計算,例如新裝修的單位,VOCs有害氣體濃度會較高,會建議選購強度高的空氣淨化機。」

作者介紹

詹嘉慧博士 科大化學系博士
詹嘉慧博士 科大化學系博士
80後女性科學家,畢業於香港科技大學化學系。2011年取得科大化學系博士學位。同年加入信山實業,是全港首位將科大研發的NCCO空氣淨化技術商業化的本地科學家。2012年創立品牌b-Mola